Tour de Castille-et-Leon: Valverde en force dans la 3e étape

MADRID (AFP) - L'Espagnol Alejandro Valverde (Caisse d'Epargne) a remporté mercredi la 3e étape du Tour de Castille-et-Leon, entre Sahagun et la station de San Isidro (156,9 km), à l'issue d'un sprint autoritaire dans les derniers mètres de l'ascension du col de San Isidro.

L'Espagnol Alejandro Valverde, le 23 mars lors du Tour de Castille-et-Leon, (© AFP - Jaime Reina)
L'Américain Levi Leipheimer (Astana), leader depuis le contre-la-montre individuel remporté mardi, conserve la première place du classement général, devant l'Espagnol Alberto Contador, qui a attaqué en vain pour tenter d'enlever la victoire d'étape, la première en altitude, où il est le plus à l'aise.

Valverde, dans le collimateur de la justice italienne pour son implication présumée dans le scandale de dopage Puerto, a voulu se montrer sur la route.

D'autant que sa présence avait été jusqu'ici éclipsée par le "show" Astana, avec la folle journée vécue par Lance Armstrong lundi (chute, clavicule cassée et abandon) et le doublé de l'équipe kazakh mardi, avec la victoire de Leipheimer et la deuxième place de Contador.

La 3e étape s'est courue très rapidement, avec plus d'un quart d'heure d'avance sur l'horaire le plus optimiste des organisateurs, soit une arrivée à 16h19 (15h19 GMT) avec une moyenne de 42 km/h.

Une échappée, avec notamment Paco Mancebo (Rock Racing) et Ricardo Serrano (Fuji), a été reprise à seulement deux kilomètres de l'arrivée.

Jeudi, se court l'étape reine de la 24e édition du Tour de Castille-et-Leon, avec deux cols de première catégorie au programme. Sans doute la dernière occasion pour Contador, vainqueur de l'épreuve en 2007 et 2008, de remporter une étape voire de s'emparer de la première place au classement général.